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¿Qué es la apnea del sueño?

Es un trastorno respiratorio que se manifiesta por pausas en la respiración, mientras el paciente duerme. Se trata con equipos de presión positiva comúnmente denominados CPAP.

¿Qué es la apnea del sueño?

La Apnea del Sueño es un transtorno respiratorio que se define por la aparición de pausas en la respiración, con una duración de 10 segundos o más, durante el sueño, por lo menos 10 veces por hora.

El síndrome de Apnea Hipopnea Obstructiva del Sueño (SAHOS) es el más frecuente de los trastornos respiratorios que se producen durante el sueño, ya que afecta a alrededor del 4% de los adultos, según datos publicados en la literatura médica mundial.

Este trastorno del sueño se debe a episodios repetidos de obstrucción o colapso de la vía aérea superior que tienen lugar mientras la persona afectada duerme, debido a que la vía respiratoria se estrecha, se bloquea o se vuelve flexible. La apnea se define como una interrupción temporal de la respiración de más de diez segundos de duración provocando un colapso, bien mediante la reducción (hipopnea) o bien mediante la detención completa (apnea) del flujo de aire hacia los pulmones. En general, esta interrupción de la respiración es precedida de ronquidos de menor o mayor intensidad.

Puede producir, entre otros efectos, una disminución de los niveles de oxígeno y un aumento del nivel de anhídrido carbónico (CO2) en la sangre, así como un pequeño despertar a menudo subconsciente (microdespertar), que permite recuperar la respiración normal hasta que se produce el siguiente episodio. Por lo general, la respiración vuelve a la normalidad, a veces con un ronquido fuerte o con un sonido parecido al que una persona hace cuando se atraganta.

Este trastorno se presenta con mayor frecuencia en hombres que en mujeres debido a un factor hormonal protector en las mujeres, pero tras la menopausia se equipara la incidencia. Las personas con sobrepeso y obesidad son mucho más propensas a sufrirlo.

 

Las principales consecuencias de este trastorno son:

  • Somnolencia diurna excesiva debida a la mala calidad del sueño. Esto puede afectar la capacidad intelectual y el rendimiento, y puede ser causa de accidentes laborales y de tránsito.
  • Trastornos cardiovasculares: hipertensión arterial, arritmias
  • Trastornos psicológicos e intelectuales: dificultad de atención-concentración, depresión nerviosa etc. También son frecuentes continuos cambios en el estado de ánimo, ansiedad, dolor de cabeza (sobre todo por la mañana) e irritabilidad.

Diagnóstico

En muchas ocasiones el propio paciente no es consciente de los episodios de apnea durante la noche, y son los familiares quienes perciben todos los síntomas. Por este motivo, en la detección de la apnea obstructiva del sueño juegan un papel fundamental la pareja o los familiares del paciente. Son ellos quienes detectan la existencia de un ronquido estrepitoso, movimientos corporales frecuentes y paradas en la respiración que terminan con un ronquido mayor de lo habitual.

Hay que destacar que no todas las personas que roncan padecen apnea del sueño ya que existen otros trastornos y enfermedades que pueden causar somnolencia diurna y mal dormir.

Para hacer un diagnóstico correcto, se lleva a cabo un estudio de sueño, también llamado polisomnografía o poligrafía, que permite determinar si el paciente padece o no este sindrome.

Tratamiento: CPAP, APAP y BIPAP

La terapia con CPAP es el método más eficaz para el tratamiento de pacientes con apnea del sueño.

Se trata de un tratamiento bajo prescripción médica en el que el equipo de CPAP actúa enviando una presión positiva contínua a las vías aéreas para mantenerlas abiertas y así evitar su colapso y los episodios de apnea. Impide el cierre de las vías respiratorias durante el sueño mediante el aumento de la presión de aire en la garganta.

El equipo entrega aire ambiente a través de un circuito paciente conectado a una mascarilla que se fija con su arnés. Su uso está indicado en los pacientes con apnea moderada o severa y es más eficaz cuando se utiliza cada noche sin interrupción.

Si bien se denomina genéricamente “terapia con CPAP”, existe una variedad de equipos médicos apropiados para llevar a cabo la misma:

  • CPAP: equipo que genera presión positiva continúa en la vía aérea. 
  • APAP: equipo que genera presión positiva variable en la vía aérea.
  • BIPAP: equipo que genera dos niveles de presión en la vía aérea

El que se utilice uno u otro, la presión a aplicar y la mascarilla a utilizar dependerá de las necesidades de cada paciente y se detallará en la prescripción que realice el médico.

Determinación de la presión de tratamiento

La regulación del equipo de tratamiento debe ser establecida individualmente determinando la presión necesaria para  conseguir los objetivos terapéuticos.

  • La presión se expresa en mmHg.

También es muy importante que el médico defina el tipo de mascarilla a utilizar durante la terapia.